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Lapérouse

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Navigateur et explorateur français (1741-1788)

Jean-François de Galaup, comte de Lapérouse, s’illustre en tant qu’officier de marine lors du conflit contre l’Angleterre et lors de la guerre d’Indépendance américaine en 1778. Remarqué par Louis XVI, il devient célèbre lors d’une expédition qu’il conduit autour du monde, sur ordre du Roi. Le voyage répond à des objectifs politiques, commerciaux et scientifiques. L’explorateur disparaît en mer en 1788.

En 1785, Louis XVI, sous l’impulsion de son ministre de la Marine le maréchal de Castries, charge Lapérouse d’un voyage de découverte autour du monde. Ce dernier a été remarqué par le Roi pour son courage et sa valeur maritime lors de la guerre d’Indépendance américaine (1775-1783), qui oppose la France à la Grande-Bretagne. L’expédition commanditée par Louis XVI s’avère nécessaire pour restaurer le pouvoir politique de la France : il faut rénover la marine française, rechercher de nouveaux territoires commerciaux et compléter les résultats de Cook dans les domaines géographique, hydrographique, physique, astronomique, minéralogique, botanique et météorologique. D’autant que le roi s’intéresse de près à l’exploration du monde, aux sciences nautiques et géographiques.

L’expédition apparaît avant tout comme une extraordinaire aventure humaine. Deux frégates, La Boussole et L’Astrolabe, sont affrétées, chacune comportant 110 officiers, savants et marins et deux commandants : Lapérouse et Fleuriot de Langle. La mission, qui répond à un objectif scientifique, est dotée des meilleurs instruments de mesure et d’observation de l’époque ; une bibliothèque scientifique est présente à bord.

Le voyage étant prévu pour trois ans, l’avitaillement s’avère une opération minutieuse. 350 tonneaux de vivres sont chargés sur chaque bateau, ainsi que 1 000 tonnes de matériel et des objets destinés à être échangés lors des escales. De 1785 à 1788, date du naufrage de l’équipée, les deux frégates parcourent tous les océans du globe. Le retour en France de l’expédition est prévu à l’été 1789, mais la Cour reste sans nouvelles de Lapérouse après l’escale en Australie, en mars 1788. Le mystère et l’inquiétude que cause cette disparition pousse le roi à dépêcher une expédition de secours, en vain. Il faut attendre 1826 pour retrouver la trace des épaves et découvrir le lieu du naufrage à Vanikoro, au milieu du Pacifique sud.

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