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Le musée de l'Histoire de France

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« A toutes les gloires de France »

Au XIXe siècle, Versailles connaît une nouvelle destinée : devenir le musée de l’Histoire de France, dédié à « toutes les gloires » de la France, selon les volontés de Louis-Philippe, nouveau roi des Français en 1830. Les collections, installées aujourd’hui dans plusieurs salles et galeries du château, sont enrichies jusqu’au début du XXe siècle. Aujourd’hui, le musée est en cours de transformation. Un site Internet a été créé sur ce sujet en 2008.

Après la Révolution de 1830 qui chassa du pouvoir Charles X, le dernier frère de Louis XVI et le dernier Bourbon à régner, son cousin Louis-Philippe d’Orléans fut proclamé roi des Français. Par une décision prise en 1833, le nouveau souverain afficha sa volonté de trouver une nouvelle affectation à Versailles. Il lui ôta sa qualité de résidence royale et transforma le Château en musée. Passionné d’histoire, discipline qui devenait alors une véritable science, il décida d’y rassembler toutes les images peintes, sculptées, dessinées et gravées qui illustrent des événements ou des personnages de l’histoire de France depuis ses origines.

Pour ce faire, Louis-Philippe puisa dans les fonds des anciennes collections royales, princières, privées et institutionnelles qu’il compléta par des milliers de copies et d’œuvres rétrospectives commandées aux artistes contemporains. Il chargea son architecte Nepveu d’organiser le tout. Ce dernier fut amené à détruire de nombreux appartements princiers, surtout dans les deux grandes ailes du château où ces Galeries historiques sont encore en place aujourd’hui. Si, pour Louis-Philippe, ce musée inauguré en 1837 et dédié « à toutes les gloires de la France » répondait à une volonté politique – réconcilier les partisans des différents régimes qui s’étaient succédé depuis 1789 et asseoir ainsi sa propre légitimité de roi de tous les Français – il n’en demeure pas moins, avec plus de 6 000 peintures et 3 000 sculptures, la principale source iconographique de l’histoire de France.

Napoléon III (1852-1870) fait terminer les aménagements du musée, mais la guerre de 1870-1871 marque un coup d’arrêt au développement de cet espace. Versailles est occupé par les Prussiens, de septembre 1870 à février 1871, et l’Empire allemand est proclamé dans la galerie des Glaces, le 18 janvier 1871. L’Assemblée nationale vient s’y installer en mars 1871, rejointe par les ministères pendant la Commune, et la Troisième République y est votée le 30 janvier 1875. A la fin du XIXe siècle, le conservateur Pierre de Nolhac s’attache à rendre à Versailles son caractère de résidence royale et à réorganiser les collections. Il démonte une partie des installations du musée de Louis-Philippe, entame un redéploiement des collections et met en place une politique active d’acquisition.

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