Classé depuis 30 ans au patrimoine mondial de l’humanité, le château de Versailles constitue l’une des plus belles réalisations de l’art français au XVIIe siècle. L’ancien pavillon de chasse de Louis XIII fut transformé et agrandi par son fils Louis XIV qui y installa sa Cour et son gouvernement en 1682. Jusqu’à la Révolution française, les rois s’y sont succédé, embellissant le Château chacun à leur tour.

Le Château compte aujourd’hui 2 300 pièces, réparties sur 63 154 m2.

En 1789, la Révolution française contraint Louis XVI à quitter Versailles pour Paris. Le Château ne sera plus jamais une résidence royale, et connaît au XIXe siècle une nouvelle destinée : en 1837, il devient musée de l’Histoire de France, par la volonté du roi Louis‑Philippe, monté sur le trône en 1830. Les salles du Château accueillent alors de nouvelles collections de peintures et de sculptures représentant tant les grands personnages qui illustrent l’Histoire de France que les grands événements qui la jalonnent. Ces collections sont enrichies jusqu’au début du XXe siècle. C'est alors que, sous l’influence de son plus éminent conservateur, Pierre de Nolhac, le Château renoue avec sa propre histoire en retrouvant, dans l’ensemble du corps central, son aspect de résidence royale d’Ancien Régime.

Château ou palais ?

Le Château de Versailles n’a jamais eu de fonction protectrice au sens du château fort médiéval. À partir de la Renaissance, le terme « château » renvoie à la situation rurale d’une fastueuse résidence, par opposition au palais urbain. On parle ainsi du « Palais du Louvre », au cœur de Paris, et du « Château de Versailles », en pleine campagne. Versailles n’était alors qu’un village, détruit en 1673 pour laisser place à la ville nouvelle voulue par Louis XIV. Aujourd’hui pièce maîtresse de l’urbanisme versaillais, le Château semble désormais bien loin de la campagne qui le distinguerait d’un palais. Pourtant, côté jardin, à l’ouest, le domaine de Versailles jouxte encore bois et champs agricoles.

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